V Premio Innovación Agroalimentaria La Unión, referente por producto e investigación

Jesús Barranco, director general de La Unión, con el galardón entregado por la consejera de Agricultura, Carmen Crespo, en presencia de Luis Rodríguez de la Fuente, director territorial del Banco Santander, y José Joly, presidente del Grupo Joly. Jesús Barranco, director general de La Unión, con el galardón entregado por la consejera de Agricultura, Carmen Crespo, en presencia de Luis Rodríguez de la Fuente, director territorial del Banco Santander, y José Joly, presidente del Grupo Joly.

Jesús Barranco, director general de La Unión, con el galardón entregado por la consejera de Agricultura, Carmen Crespo, en presencia de Luis Rodríguez de la Fuente, director territorial del Banco Santander, y José Joly, presidente del Grupo Joly. / Juan Carlos Vázquez

La Unión es una de esas empresas andaluzas que forman el sustrato de la economía de la región. Un modelo del que estar orgullosos. Una iniciativa emprendedora familiar, que tras más de medio siglo de esfuerzos, empuje e innovación ha conseguido convertirse por méritos propios en el principal proveedor de hortalizas en Europa. Con el valor añadido de conquistar el continente desde un rinconcito del mismo.

Desde Almería, La Unión exporta 400.000 toneladas de productos hortofrutícolas al año. El pepino supone 100.000 de esas toneladas, lo que convierte a esta empresa almeriense en referente mundial en la producción y comercialización de esta hortaliza (que también puede considerarse una fruta en su sentido más estricto).

Facturación millonaria

Cifras mareantes cuya dimensión se entiende rápidamente al tener en cuenta que La Unión factura 327 millones de euros. Más, por ejemplo, que cualquier empresa de la cadena de suministro del sector aeroespacial en Andalucía.

Esto supone, evidentemente, una generación de riqueza y de creación de empleo considerable. Actualmente, La Unión da trabajo a 1.500 personas –la mayoría mujeres– en 29 centros, repartidos entre Almería (su lugar de nacimiento) y Granada. Además, ha llegado a alcanzar 3.500 agricultores fidelizados.

Valores

Aunque todas estas cifras que reflejan a un empresa exitosa en lo comercial sólo es una parte de lo que el jurado ha valorado para otorgarle el V Premio a la Innovación Agroalimentaria, que concede cada año Banco Santander y Grupo Joly.

Aún ha pesado más la visión y misión de una iniciativa empresarial volcada con la investigación, con la búsqueda de nuevas técnicas que permitan una producción y comercialización más sostenible.

En esta edición el jurado estuvo presidido por José Carlos Villamandos, rector de la Universidad de Córdoba y presidente del Campus de Excelencia Internacional Agroalimentario ceiA3.

También formaron parte del jurado, Luis Rodríguez de la Fuente, director territoral de Banco Santander en Andalucía, José Antonio Lara Martínez, responsable de Negocio Agroalimentario de Banco Santander en Andalucía, José Antonio Carrizosa, director de Publicaciones de Grupo Joly y director de Diario de Sevilla, y Tomás Valiente, director general de Grupo Joly, que actuó como secretario.

El jurado dio especial importancia a los valores que abanderan a La Unión. "Solvencia, calidad, innovación, confianza, seguridad alimentaria y compromiso". Que se traducen en que "se ocupan de sus agricultores como pieza esencial de todo el proceso. Les asesoran, les facilitan los medios productivos, les apoyan durante todo el proceso de producción para que cumplan los estándares más exigentes y les garantizan las mejores condiciones de comercialización".

Investigación pionera

Igualmente, el jurado resaltó la importante labor innovadora de La Unión, que cuenta con tres laboratorios, donde realizan más de 45.000 analíticas anualmente.

Además, esta empresa almeriense produce su propia energía eléctrica desde 2011, gracias a una planta de cogeneración de 1,5 megavatios de potencia.

Con el calor resultante de este proceso, la empresa consigue enfriar su nueva cámara frigorífica con capacidad para almacenar más de 3.000 pallets."De esta forma se reduce la dependencia de las energías comunes, favoreciendo la utilización de energías limpias", analizó el jurado.

Pero, seguramente, el novedoso sistema de empaquetamiento Wecarepack, creado por la empresa tras cuatro años de investigación, sea uno de los mejores ejemplos de una empresa comprometida con el medio ambiente.

Este nuevo sistema de packaging está basado en la fabricación de un nuevo material biocompostable realizado a través de restos vegetales y que se degrada en seis meses. Por este motivo, el jurado destacó que "es la única empresa comercializadora de frutas y hortalizas que ha encontrado una solución al embalaje para luchar contra el plástico".

Estar pendiente de los cambios

El director general de La Unión, Jesús Barranco, quien recibió el galardón de manos de la consejera de Agricultura, Ganadería, Pesca y Desarrollo Sostenible de la Junta de Andalucía, Carmen Crespo, hizo hincapié en los lejanos orígenes de su empresa familiar y recordó "todas las cosas que han sucedido desde entonces".

Tras agradecer el reconocimiento y la presencia de gran parte de los principales agentes que forman el sector agroalimentario andaluz, Barranco puso el acento en que su empresa siempre "ha buscado innovar, pero mirando el mercado".

De esta forma, explicó, La Unión ha podido adelantarse a, por ejemplo, las "tormentas que está llegando al plástico".

La inversión económica y en recursos humanos en investigación e innovación es su forma de intentar anticiparse a "los cambios políticos y sociales".

En esta línea, Barranco analizó cómo ha cambiado el concepto de familia durante los últimos años. Cómo ha variado la demografía de España. Unos conceptos que afectan claramente al perfil del consumidor de sus productos. "Siempre hay que pensar en ellos, en lo qué quieren", precisó.

Por eso, el director general de La Unión resumió la visión y misión de su empresa en lograr "avances que queremos hacer desde un pequeñito pueblo de Almería". Y agregó que el objetivo de la empresa que lidera es "intentar estar en la punta de lanza de la tecnología aplicable a la agricultura".

Prestigio

Una manera de entender su negocio que ha llevado a La Unión a unirse al grupo de premiados por Banco Santander y Grupo Joly, que como indicó su presidente, José Joly, están unidos por el prestigio ganado en cada una de sus áreas de actividad y en el sector agroalimentario en general, "una de las grandes fortalezas de Andalucía".

En las cuatro ediciones anteriores, el premio recayó en el presidente de Ebro Foods, en González Byass, Ybarra Alimentación y Covap.

Apoyo político

Crespo, por su parte, agradeció a Banco Santander y Grupo Joly su apoyo incontestable al sector agroalimentario e indicó que La Unión es "un ejemplo para Almería y Andalucía".

Además, resaltó el compromiso de la Junta con las empresas de un "sector vital" para la comunidad. Crespo hizo un repaso por algunos de los objetivos que su Consejería se ha marcado para apoyar a las empresas agroalimentarias de Andalucía. "Queremos simplificar los trámites, promocionar nuevos productos, defendernos de los ataques que hacen ciertos países contra nuestros productos", puntualizó. En el último de los puntos, Crespo aludió a la situación de la aceituna negra, machacada por los aranceles impuestos por el Gobierno de Donald Trump.

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